Dalam Dongeng Antitrust, Hal-Hal Buruk Datang Bertiga

Dalam dongeng, tiga sering kali merupakan angka ajaib. Itu tampaknya benar di Departemen Kehakiman juga.

Departemen baru-baru ini mengajukan gugatan antimonopoli untuk menghentikan usulan penggabungan American Airlines dan US Airways, yang akan menurunkan jumlah maskapai penerbangan utama dari empat menjadi tiga. Langkah ini mencerminkan tuntutan departemen pada tahun 2011 untuk menghentikan AT&T dari mengakuisisi T-Mobile, yang hanya akan meninggalkan tiga saingan utama dalam permainan nirkabel.

DOJ telah menyatakan sedikit keprihatinan atas merger maskapai besar di masa lalu. Faktanya, setiap maskapai penerbangan utama AS kecuali Amerika telah melalui merger sejak 2005. Baru-baru ini, merger Delta dengan Northwest, diumumkan pada 2008 dan selesai pada 2010, menciptakan apa yang saat itu menjadi maskapai terbesar di dunia.

Namun, sementara Departemen Kehakiman tidak memiliki masalah ketika enam pemain menjadi lima, atau ketika lima menjadi empat, tampaknya telah memutuskan untuk slot88 enarik garis ketika empat menjadi tiga.

Menurut keluhan pemerintah, dengan hanya menyisakan “tiga maskapai lama yang sangat mirip-Delta, United, dan Amerika baru,” merger akan memudahkan maskapai yang tersisa untuk “bekerja sama, daripada bersaing, dalam hal harga dan layanan.” (1)

Dari segi jumlah penumpang, secara teknis masih ada lima maskapai besar. Southwest, yang menerima persetujuan untuk mengakuisisi AirTran pada tahun 2011, secara resmi merupakan maskapai penerbangan domestik terbesar ketiga berdasarkan metrik tersebut. Tapi itu terbang ke tujuan yang jauh lebih sedikit, yang membuatnya tidak sepenuhnya bergabung dengan liga pesaing yang lebih tua.

Bukan rahasia lagi bahwa maskapai terkadang bekerja sama, bukannya bersaing. Pada tahun 1992, pemerintah turun tangan untuk menghentikan maskapai penerbangan dari berbagi data real-time tentang harga mereka dalam menanggapi keluhan kolusi. Namun, larangan itu telah berakhir. Maskapai penerbangan sekarang dapat, dan melakukan, melihat apa yang dilakukan pesaing mereka dan menggunakan pengetahuan itu untuk menginformasikan keputusan mereka sendiri. Ketika salah satu operator memberlakukan kenaikan tarif atau biaya baru, yang lain biasanya terburu-buru untuk menyalinnya – dan jika tidak, kenaikan sering dibatalkan.

Tapi itu tidak selalu berarti bahwa lebih banyak operator adalah kunci untuk lebih banyak kompetisi, atau bahwa lebih sedikit operator berarti lebih sedikit.

Merger adalah komponen kunci dari rencana Amerika untuk keluar dari kebangkrutan. Maskapai ini mengajukan Bab 11 pada akhir 2011, setelah bertahun-tahun mengalami kerugian. US Airways, meski mendapatkan rekor keuntungan saat ini, tetap berada di belakang persaingan secara signifikan dalam hal jumlah penumpang. Tanpa merger, keduanya sepertinya ditakdirkan untuk dipinggirkan.

Seperti yang akan dilakukan oleh merger AT&T dan T-Mobile yang gagal, merger American dan US Airways akan menghasilkan pesaing tunggal yang lebih kuat ke pasar. Dalam menghadapi kekuatan baru yang berkuasa, dua operator lama lainnya, Delta dan United, mungkin terpaksa meninggalkan cara kolaboratif mereka dan meniru strategi Southwest yang lebih kompetitif. Tapi kemungkinan besar kita tidak akan pernah tahu.

Kami, di sisi lain, tahu bagaimana menjaga T-Mobile dalam permainan dengan mengorbankan AT&T yang secara hipotetis lebih kuat ternyata. Tidak lama setelah merger itu gagal, Verizon mengumumkan perombakan harga yang secara efektif menaikkan biaya paket smartphone termurah dari $70 menjadi $90. Pesaing yang lemah membuat persaingan menjadi lemah. “Ancaman” terpisah dari T-Mobile dan AT&T yang lebih kecil tidak menghentikan Verizon untuk mencari kenaikan harga baru. Saingan tunggal yang lebih kuat, yang berusaha membangun lalu lintas untuk jaringan yang lebih besar yang direncanakan AT&T untuk dibangun setelah merger, mungkin akan dimiliki.

Departemen Kehakiman tidak mengizinkan kami memilih satu pesawat hibrida Amerika dan US Airways yang kuat. Perlu ditelusuri alasan mengapa tidak.

DOJ mungkin hanya beroperasi di dunia dongeng di mana persaingan secara ajaib menghilang begitu hanya ada tiga pesaing. Tetapi kenyataannya adalah bahwa American dan US Airways bukan hanya pesaing lemah bagi United dan Delta; mereka hampir tidak bersaing satu sama lain. Mereka memiliki beberapa rute yang tumpang tindih. US Airways memang menawarkan layanan penghubung di banyak rute di mana American memiliki penerbangan langsung, dan US Airways bersaing untuk pelancong di sepanjang rute ini dengan menawarkan tarif yang lebih rendah kepada pelancong yang mau membuat sambungan di sepanjang jalan. Dugaan kebutuhan untuk mempertahankan “Tarif Keuntungan” yang lebih murah ini adalah salah satu alasan utama Departemen Kehakiman untuk keputusannya.

Menurut keluhannya, “Intinya adalah bahwa maskapai gabungan kemungkinan akan meninggalkan Advantage Fares, menghilangkan persaingan yang signifikan dan menyebabkan konsumen membayar ratusan juta dolar lebih banyak.” (1) Dengan hilangnya penerbangan lanjutan berbiaya rendah, Departemen Kehakiman berpendapat, maskapai lain akan menaikkan harga pada penerbangan nonstop mereka.